انقر للحصول على صورة أكبر.

كان هناك ليشهد إطلاق سلاح الجو الأمريكي طائرته الفضائية X-37B غير المستغلة في مداره على متن صاروخ أطلس 5 يوم الخميس الماضي في مهمة هزّة ذهابًا وإيابًا. يتم تشغيل المكوك بدون طيار من قبل سرب تجريب الفضاء الثالث بالقوات الجوية في قاعدة شريفر الجوية في كولورادو.

X-37B هو نسخة محدثة من أسطول Orbiters الذي سيصبح قريباً من المتقاعدين. ويبلغ حجم المركبة النموذجية للمركبة المدارية حوالي ربع حجم مركبة الفضاء الفضائية وهي مصممة لدعم مجموعة كاملة من المهام العسكرية للقوات الجوية. وقد تم بناء المركبة الفضائية X-37B التي يبلغ طولها 29 قدمًا ، والتي يبلغ وزنها 11 ألف رطل ، بواسطة شركة بوينج فانتوم ووركس ، وتضم خليجًا متواضعًا للبضائع ، ومحركًا قويًا للمناورة ، ومجموعة شمسية قابلة للنشر ، وأجنحة صغيرة لتوجيه السفينة إلى الأرض.


انقر للحصول على صورة أكبر.

كان الإقلاع مثاليًا ، حيث تم التخلص من مخروط الأنف قطره 17 قدمًا من صاروخ أطلس 5 الذي يبعد مسافة أربع دقائق تقريبًا عن الطائرة ، مما كشف عن مكوك الفضاء المصغر. بعد حوالي نصف دقيقة ، ابتعدت المرحلة الأطلسية الأولى عن المرحلة العليا من Centaur ، وأشتعل محرك RL10 الذي يعمل بالوقود الهيدروجيني لمدة 13 دقيقة ، مما دفع X-37B في المدار بعد 20 دقيقة من الإقلاع.


انقر للحصول على صورة أكبر.

تم تصميم الطائرة الفضائية لتشغيل وإجراء مناورات مهمة على ارتفاعات تتراوح بين 126 و 575 ميلا. في نهاية الرحلة التي يمكن أن تستمر حتى 270 يومًا ، سيطلق المحرك الرئيسي للحرف النار لإسقاط السفينة من المدار. ستعود الطائرة الفضائية إلى الغلاف الجوي على جهاز آلي للتحكم بالكمبيوتر وتقوم بجعل جهاز كمبيوتر عالي السرعة يتحكم بسرعة تصل إلى 300 ميل في الساعة في قاعدة فاندنبرغ الجوية في كاليفورنيا.