واشنطن ، 1 نيسان / أبريل ، 2009 - هل تتخيل ملء خزانات الوقود على متن طائرة عسكرية تحمل شحماً فرنكياً؟ انها ليست نكتة يوم كذبة نيسان - هذا بالضبط ما يمكن للقوات الجوية أن تفعله يوما ما إذا أثبت برنامج أبحاث وكالة الأبحاث الدفاعية المتقدمة في الدفاع نجاحها. DARPA هي الوكالة العلمية لوزارة الدفاع التي تدفع الظرف نحو ما وصفه أنتوني جيه. تيثر ، مديره السابق الطويل ، بأنه "الجانب البعيد" لتطوير العلوم والتكنولوجيا لدعم المتطلبات العسكرية.

لذا في محاولة لتقليص اعتماد الجيش الضخم على النفط المستورد ، فإن DARPA تسير بخطى سريعة لاستكشاف طرق لتحويل ما يسمى بـ "زيت الشحوم الأصفر" أو "مصادر السليولوزية والطحالب" النباتية إلى وقود الطائرات JP8.

الهدف ، أوضح Barbara McQuiston ، مدير مكتب التكنولوجيا الإستراتيجية ومدير برنامج الوقود الحيوي ، هو التوصل إلى مصادر غير نفطية لتزويد الطائرات العسكرية والمركبات الأرضية والسفن غير النووية بالطاقة. وقالت إن الفوائد الجانبية ستكون تكاليف أقل للوقود وعدد أقل من انبعاثات الكربون غير الضارة بيئياً.

إن برنامج الوقود الحيوي الممول من قبل DARPA لديه مجتمع علمي يبحث في بعض البدائل النفطية التي تبدو غير محتملة: الطحالب والبذور وقشور الذرة فيما بينها. هذه المحاصيل تنتج نوعا من النفط الذي يمكن تحويله من خلال عملية معقدة في الوقود الحيوي ، وقال مكويستون.

ويستكشف القطاع الخاص هذا الاحتمال أيضاً في البحث عن وقود أرخص محلي الصنع. في الواقع ، قامت العديد من شركات الطيران التجارية بالفعل برحلات تجريبية باستخدام مزيج من البترول والوقود الحيوي.

قد يكون لهذا البحث بعض التطبيقات العسكرية ، كما قال ماكويستون ، لكن وقود الديزل الحيوي الذي يتم إنتاجه من خلال العمليات التجارية الحالية ليس بالضرورة مناسبًا للاستخدامات العسكرية. فالجيش ، على سبيل المثال ، يحتاج إلى وقود يلبي المعايير العالية الاستثنائية ؛ يجب أن تكون فعالة عند 20 درجة تحت الصفر عند 140 درجة.

قام بعض المشاركين في برنامج DARPA بإنتاج عينات تلبي هذه المعايير. وقال ماكويستون إنهم يستطيعون ، إذا تم إنتاجهم بمقياس كبير بما فيه الكفاية وبتكلفة منخفضة بما فيه الكفاية ، أن يكونوا بمثابة إضافات للوقود النفطي JP8.

وفي غضون السنوات القليلة القادمة ، تتوقع أن يكون لديها بديل وقود الديزل الحيوي المثبت يفي بجميع المتطلبات المحددة ، وأن تكون قادرة على تقديمها إلى الخدمات العسكرية حتى يتمكنوا من التفكير في استخدامها.

وقالت: "إن اهتمامنا هو القدرة على إثبات التكنولوجيا والقدرة على إثبات أن هذه الأهداف قابلة للتحقيق". "نريد أن نظهر أن هذا يمكن القيام به ، وأنه يمكن القيام به في إطار عملية مجدية وقابلة للقياس وقابلة للتطوير".

وقال ماكويستون إن تطوير طاقات بديلة له أهمية استراتيجية للولايات المتحدة. وقالت: "إن القدرة على تطوير هذا الاستقلال البديل للطاقة أمر جيد للجيش ، وهو أمر جيد للأمة".

هذا الاعتراف ، كما قال ماكويستون ، هو محفز كبير لها وفريقها. وقالت: "أعتقد أننا جميعًا هنا لأننا نريد أن نقدم خدمة للبلاد". "في داربا ، يمكننا أن نكون قادرين على القيام بهذا الاستثمار عالي المخاطر والعائد المرتفع الذي نشعر أنه حيوي للأمة. لا يمكننا التعامل مع بعض المشكلات الأكثر تحديًا فحسب ، ولكن أيضًا توفير القيادة للمستقبل ".

تأسست DARPA استجابة لإطلاق Sputnik الروسي ، واحتفلت بالذكرى الخمسين لتأسيسها الشهر الماضي. وقد بنى عملها أسس برنامج الفضاء لوكالة الفضاء الأمريكية (ناسا) ، وشبكة الويب العالمية (World Wide Web) ، وتكنولوجيات أخرى لا تعد ولا تحصى.

التقنيات التي طورتها DARPA أحدثت ثورة في الحرب. الطائرات الشبح ، والذخائر الدقيقة المتقدمة ، والمركبات الجوية من طراز بريداتور وجلوبال هوك التي تعمل بدون طيار والمستخدمة في العراق وأفغانستان ، بدأت جميعها اليوم في لوحات دارا.